El petróleo subió por fundamentales en 2007-2008 y lo volverá a hacer ahora

 

barril petroleoEn otras ocasiones he comentado mi visión fuertemente alcista sobre el petróleo. Creo que nos encontramos al inicio de un gran movimiento en tendencia al alza del crudo, que le llevará en unos años a superar su máximo histórico. Estos ascensos se apoyarán por motivos fundamentales, que serán los mismos que provocaron que el petróleo se triplicara desde 2007 a 2008, hasta alcanzar su máximo histórico en los 145$ barril. Muchos especialistas consideran que no se volverán a ver esos precios a no ser que haya una nueva ola especulativa sobre las materias primas, pues esta especulación fue la base fundamental de esos niveles históricos del crudo. Yo creo que no fue esa la causa, ni que lo será en el futuro. Para argumentar esta opinión, echaré mano de un reciente informe de la Reserva Federal de Dallas, en el que se analiza las causas de las subidas del crudo entre 2007 y 2008:

La especulación del mercado petrolero se convirtió en un tema especialmente popular cuando el precio del crudo se triplicó en 18 meses a un récord de 145 dólares por barril en julio de 2008. De particular interés para muchos es si los especuladores llevaron los precios del petróleo más allá de lo que los fundamentos justificaban.

En este artículo, nos fijamos en el análisis del mercado físico de petróleo, con la conclusión de que los fundamentos, y no la especulación, eran los estaban detrás del dramático aumento y de la posterior caída de los precios del petróleo.
Los precios del petróleo comenzaron a subir en 2002, alcanzando un máximo histórico a mediados de 2008, y luego se derrumbaron a finales del 2008 en medio de la recesión mundial. En general, el cambio anual en los precios del petróleo ha seguido muy de cerca al producto interno bruto mundial (PIB).

Incrementos del consumo energético aumenta el PIB, pero el consumo de energía en los países en desarrollo aumenta casi el doble de rápido que en los países desarrollados. La expansión del PIB en las economías emergentes fue particularmente fuerte entre 2005 y 2007, a un promedio de 8 por ciento anual. El PIB real de China, por ejemplo, creció a un promedio del 12,7 por ciento anual entre 2005 y 2007, mientras que el consumo de petróleo del país aumentó 5.1 por ciento anual durante el período.

Desde el comienzo de 2007 a mediados de 2008, los precios semanales del crudo West Texas Intermediate (WTI) subieron un 152 por ciento, de $ 57 a $ 143 por barril. Es posible que la creciente demanda de crudo pudiera no ser la razón para el aumento. Sin embargo, si el aumento se debió a otros factores, el consumo de petróleo debería haber caído en respuesta a los precios más altos. En cambio, casi no hubo disminución del consumo durante ese período, lo que implica que los precios del petróleo estaban impulsados por el crecimiento de los ingresos mundiales y de la demanda.

Insensibilidad a cambio de precio

Los consumidores de petróleo y sus derivados no son muy sensibles a los cambios de precios, especialmente en el corto plazo. En la jerga económica, la elasticidad de la demanda es muy baja. Esto se debe principalmente porque el uso del petróleo para fines de transporte es responsable de dos terceras partes del consumo, especialmente en los países desarrollados, donde no hay sustitutos en el corto plazo. Cuando los consumidores son sensibles a los cambios de precios, un shock en el mercado del petróleo, ya sea por aumento de la demanda o la reducción de la oferta, aumentará la volatilidad de precios.

Para ver si el aumento de los precios del petróleo desde 2007 hasta mediados de 2008 era compatible con las elasticidades de petróleo estimado en la teoría económica de la energía, se realizó un cálculo simple.

Tomando las tasas de crecimiento del PIB de los mercados desarrollados y emergentes, y haciendo algunas suposiciones sobre las elasticidades de la demanda, podemos calcular la demanda de petróleo implícita en estas tasas de crecimiento. Luego, comparando el crecimiento real del consumo y las cifras de consumo calculado, se puede determinar la elasticidad de los precios del petróleo. Hemos encontrado que estas elasticidades tendrían que oscilar entre 0,01 y 0,08 para que los precios aumentaran como lo hicieron en 2007 y 2008, lo que corresponde con los rangos de elasticidad estimada en la teoría económica.

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El poder de mercado de la OPEP condiciona los precios

El mercado del petróleo no es perfectamente competitivo. La Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), desde su creación en 1970, ha sido productor oligopolístico, tratando de impulsar los precios del crudo (con más éxito en los momentos de mayor crecimiento de la demanda). La participación de la OPEP en el mercado ha disminuido del 52 por ciento en la década de 1970 a un 42 por ciento hoy en día. En la década de 1990, cuando el mercado creció, también lo hicieron los miembros de la OPEP y la producción no-OPEP. Sin embargo, fuera de la OPEP el crecimiento de la producción de petróleo se aplanó en torno a 2003, mientras que la OPEP continuó en expansión del 37 por ciento en 2003 al nivel actual de 42 por ciento. Un mayor poder de mercado, junto con un aumento de la demanda, fue un factor importante para mantener los altos precios del petróleo.

 

Ha bajado el exceso de capacidad de la OPEP

La capacidad de producción de petróleo ha cambiado poco desde la década de 1970, pasando de 34 millones de barriles por día en 1973 a 35,500,000 barriles por día en 2008. Sin embargo, el aumento del consumo mundial ha disminuido en gran medida el exceso de capacidad del cártel. La OPEP ha aumentado su capacidad poco a poco, restringiendo su producción para mantener los precios altos.

Es más fácil mantener a los miembros del cartel disciplinados y conforme a las cuotas de producción cuando la capacidad es escasa. Por otra parte, las perturbaciones en un mercado del petróleo ajustado puede incrementar la volatilidad de los precios porque la OPEP no tiene la capacidad suficiente para compensar estos impactos, incluso si desea.]
Inventarios no se incrementaron

Un especulador que quisiera subir el precio actual del petróleo tendría que comprar en el mercado spot. Dado que el precio se determina en un mercado donde las transacciones en efectivo se liquidan con crudo físico cambiando de manos, los compradores especulativos tendrían que almacenar sus compras y los inventarios aumentarían. En lugar de ellos, durante el rally alcista de 2007 y 2008, los inventarios en los EE.UU. se estaban agotando.

Otra posibilidad para los especuladores sería el almacenamiento flotante, manteniendo el petróleo en tanques en el mar y fuera del mercado. El almacenamiento flotante parece aumentar en 2008, pasando de 68,4 millones de barriles a finales de octubre a 97 millones de barriles en mayo. Sin embargo, el almacenamiento flotante se redujo en junio y siguió cayendo durante todo el verano.

Fundamentos, no la especulación

La actividad en el mercado de futuros aumentó considerablemente en la última década, al igual que el número de operadores no comerciales. Este aumento coincidió con la subida de los precios del petróleo, llevando a algunos a la hipótesis de que la especulación fue la causante del alza del precio del petróleo, en lugar de los fundamentales.

La triplicación de los precios del petróleo desde principios de 2007 hasta mediados de 2008 es consistente con varios factores fundamentales del mercado, incluyendo el aumento de la demanda de los mercados emergentes, la baja elasticidad de la demanda y la reducción del exceso de capacidad de la OPEP.

El comportamiento de los inventarios también era coherente con la realidad de un mercado estrecho, no con un escenario especulativo impulsado por la acumulación. Por lo tanto, la evidencia del mercado físico de petróleo, similar a la del mercado de futuros, es consistente con la hipótesis de que las subidas de los precios del petróleo fueron debidas a los fundamentos del mercado, y no a la especulación.

Carlos Montero

El petróleo subió por fundamentales en 2007-2008 y lo volverá a hacer ahora
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